portret Jeroen Soeterbroek in het boek Ondernemen is topsport

Ondernemen is Topsport

Jeroen Soeterbroek (36)

Artikel uit het boek 'Ondernemen is Topsport'

Oprichter/CEO van Connect Holland, een innovatief IT-bedrijf dat organisaties helpt bij hun digitale transformatie in een snel veranderende wereld. De onderneming gelooft in het slim verbinden van gebruikers en machines door middel van websites, platforms en webapplicaties.

Sport?
Gepassioneerd windsurfer en mountainbiker. Ik sta dag en nacht voor mijn klanten klaar maar als de wind harder waait dan 7 beaufort dan ben ik met mijn surfbus aan de Nederlandse kust te vinden. Ik ben in Marokko geweest om te mountainbiken, door de verlaten woestijn rijden, heel gaaf. Verder speel ik graag golf en doe ik aan snowboarden.

Is ondernemen topsport? 
Ondernemen is zeker topsport, vergelijkbaar met teamsport. Iedere speler in het veld is van collectief belang en moet daarbinnen de ruimte krijgen om alles uit zichzelf te halen. Ondernemen gaat over details. Ieder detail moet kloppen om het hoogste doel te bereiken en je concurrenten slimmer af te zijn.

Ik ben niet van de grote gebaren

Starten met ondernemen op je negentiende heeft zo zijn voordelen, ontdekte Jeroen Soeterbroek. “Je leert vertrouwen op je intuïtie. Want hoe hard zijn Connect Holland ook groeit, stress kent hij niet. “In mijn visie kom je verder in de wereld als je erop uit gaat. Ondernemen is zoeken naar de juiste omstandigheden. Als je deze niet kunt vinden, dan creëer je ze zelf. Daarom zijn we eigen software gaan ontwikkelen.” Zijn gezonde afkeer van materialisme en de liefde voor de digitale wereld brachten hem een bloeiende onderneming, en nu balanceert hij op de grens van een nieuwe fase. “Een bedrijf leiden van 500 creatieve en technische mensen, dat lijkt me heel gaaf.”

Achter Jeroen Soeterbroek gaat een enorme ambitie schuil. Hij oogt echter ontspannen en iemand die liever op de achtergrond opereert. “Ik geloof heilig in een nederige aanpak richting mijn klanten en medewerkers. Wij maken klanten succesvol dus alles is juist daarop gericht. Die rol past mij ook het beste.” Binnen zijn onderneming toont hij volgens zijn veertig medewerkers een inspirerende en motiverende leidersstijl. “Ondernemen is topsport. Je vraagt veel van je team en van jezelf. Laat je niet misleiden door mijn ontspannen houding, ik verwacht veel van iedereen die met mij werkt.”

De vermeende ontspannenheid staat een duidelijke visie in ieder geval niet in de weg. In vijftien jaar bouwde Jeroen zijn bedrijf eigenhandig uit tot een toonaangevende internet- en softwarespeler. Hij helpt bedrijven en gemeentes met hun ‘digitale transformatie’. Zonder geleend geld en zonder andere aandeelhouders bouwt hij gestaag zijn positie uit, in alle vrijheid. Dat was zeker niet makkelijk, maar Jeroen ziet graag alles als een uitdaging.

De band met m’n ouders, kinderen en familie is belangrijk. Het klinkt misschien filosofisch, maar ik ga niet mijn ‘zijn’ laten afhangen van wat ik heb. Ik ga niet voor de glamour. Ik zou het me kunnen permitteren, maar het doet me weinig. Een solide bedrijf met een mooi klantportfolio vind ik veel belangrijker, en voor hen kun je geen cowboy zijn. Het gaat hen alleen maar om de betrouwbaarheid van het partnership.”

Je bent wel begonnen in de cowboytijd van het internet? Was je er zelf een?
“Nee. Onze focus is altijd uitgegaan naar bestaande organisaties slimmer en beter maken in de digitale wereld. Kijk om je heen hoe alles verandert. Bedrijven hebben hun handen vol om alle veranderingen bij te houden. Grote traditionele IT-bedrijven zijn niet meer in staat om deze klantvragen te beantwoorden. Ze zijn te traag, te log en gebruiken ouderwetse methoden.”

Maar… een cowboy?
“Nee, dat denk ik niet. Ik ben bezig om een solide, duurzaam, winstgevend bedrijf te bouwen.”

Hou je wel van risico’s?
“Risico’s zijn nooit een doel op zich. Ik erger mij soms aan die uitspraak over ondernemerschap. Als ondernemerschap betekent dat je drie jaar aan een project werkt zonder businesscase, dan ben ik geen ondernemer. Ik spring niet zomaar in een ravijn om te kijken of ik kan vliegen. Ik voel me ook niet per se ondernemer.”

Wat ben je dan?
“Een ondernemend mens met een scherp oog voor zijn omgeving en details. Die houdt van bouwen en creëren, ambitie heeft en die wil winnen. Ik hou niet van de status quo, alles kan namelijk altijd beter. Dus trots ken ik ook niet echt. Ik ben altijd met de volgende stap bezig.”

Je neemt geen reflectiemomentje?
“Ieder jaar ga ik in juni werken en windsurfen op Gran Canaria. Dat is mijn grootste passie. Overdag surf ik dan en ’s avonds lees ik en volg ik online colleges, veelal van Amerikaanse universiteiten. Dit jaar heb ik onder meer Verne Harnish gevolgd. Dan ben ik helemaal alleen. Dat is voor mij een goede manier om afstand te nemen, kijken wat ik wel en niet meer wil en moet doen.”

Na die twee weken kijkt het hele bedrijf uit naar wat je bedacht hebt?
“Nee hoor, ik ben niet van de grote gebaren. Elke dag een stap beter en leren van je fouten, dat is meer mijn strategie. Op dit moment bouwen we ons bedrijf verder uit met het oog op een verdubbeling van de omzet. We bouwen op dit moment ook een ‘Experience Centre’ in Rotterdam waar we onze klanten de ervaring van nieuwe ontwikkelingen zoals het Internet of Things kunnen laten ervaren. Leuke bijkomstigheid is de koffiebar met verse cappuccino en een prachtig dakterras waar we ook nog leuke feestjes kunnen organiseren. Pleasure in the job puts perfection in the work”.

De groei van het aantal projecten en de softwarelicenties hebben voor vet op de botten van de onderneming gezorgd, en daarom kan Connect Holland verder kijken: “De volgende stap is in ieder geval dat we gaan investeren in groeimarkten. Het bedrijf wordt meer een groep, met verschillende aanpalende activiteiten. Zaken die versterkend zijn maar nu niet tot onze core business behoren, zoals marketing, social media en security audits. Dat huren we nu in, misschien halen we dat dichter naar ons toe.”

Wat zorgt nu voor jullie succes?
“Wij geloven heilig in de spreuk van Darwin: “niet de sterkste of slimste overleeft, maar degene die zich het beste kan aanpassen aan een telkens veranderende omgeving. De digitale revolutie vraagt om een hecht partnerschap tussen Connect Holland en haar klanten. We bouwen digitale platforms en software volgens de principes van continuous delivery. Hierdoor zijn we in staat om extreem snel en wendbaar te zijn. Software ontwikkelen is namelijk extreem complex. Als je in de 90.000ste regel een foutje programmeert, kan het in theorie zo zijn dat het programma niet meer werkt. In de traditionele ontwikkeling worden er eerst maandenlang requirements opgeschreven, dan 12 maanden ontwikkeling en dan een release. Dus de feedback komt pas na twee jaar. Dat soort projecten sluit bijna nooit aan bij de behoefte van de klant, en gaat gepaard met oneindig veel bugs. Bij continuous delivery worden telkens kleine delen gebouwd en getest en opgeleverd.”

Op naar werelddominantie…
“We hebben de ambitie om op ons terrein de grootste te zijn. Het lijkt mij geweldig om een bedrijf van 500 man te mogen leiden, daar ben ik eerlijk in. Maar dan gaat het me vooral om de melting pot, al die mensen bij elkaar, dat fascineert me wel. Ik kan de druk ook aan om zo’n bedrijf te leiden, denk ik.”

Verandert jouw rol ook?
“Op veel terreinen kan de organisatie al zonder mij. Ik denk ook dat het voor het bedrijf heel goed is als ik misbaar ben voor de organisatie. Dan is het in mijn ogen een duurzaam geheel geworden.”

Waar ben je het meest trots op?
Mijn grootste succes is dat ik een bedrijf heb met zo’n grote diversiteit en verschillende types die wél met elkaar kunnen samenwerken. Dat maakt het complex maar ook heel bijzonder. Ik wil natuurlijk dat die mensen bij elkaar tot een groter iets komen, en dat lukt. We zijn een echt team.

Wie inspireert jou?
Ik ben een leesjunkie, een boek per week haal ik wel. Ik lees van alles. Zo heb ik laatst de biografie van Berlusconi gelezen, ook mooi. Iedereen buiten het land verklaart hem voor gek, maar als je door krijgt hoe het systeem in Italië werkt, begin je het te snappen. Het is een prachtig levensverhaal.

Wie is je voorbeeld?
Mijn ouders voorop. Mijn moeder heeft een pedicuresalon, mijn vader is timmerman. Van mijn moeder heb ik het sociale, maar ook het licht-pusherige van je doelen willen bereiken. We geloven allebei heel erg in de maakbare wereld. Ik hou ook erg van engineer-ondernemers, zoals Elon Musk en Jeff Bezos. Zij veranderen de wereld op dit moment qua mobiliteit en logistiek. Ondernemerschap gaat voor mij niet om macht of aanzien, maar om dit soort resultaten.

Beste advies?
Ken je cijfers door en door. Ik ben een cijferfetisjist. Altijd alles weten is het beste, en ik vind cijfers ook leuk. Maar vroeger wist ik ook privé alles van iedereen, dat heb ik moeten loslaten. Er wordt van mij verwacht dat ik de strategie uitstippel. Ik zit ook midden in die overgangsfase. Ik heb inmiddels veel dingen geborgd en losgelaten.